L’origine della parola dōngxi 东西

Eccoci al secondo appuntamento con l’etimologia dei caratteri cinesi, argomento che adoro e su cui avrei voluto basare la mia tesi di laurea. Il primo articolo pubblicato riguardava L’origine del carattere guó 国. Ora parlerò dell’origine della parola dōngxi 东西, cercando di essere quanto più chiara possibile.

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La parola cinese dōngxi 东西 porta il significato generale di “cosa/oggetto”. Ma se consideriamo i caratteri che la compongono in modo separato, si scopre che dōng 东 xī 西 indicano due diverse direzioni geografiche. Dōng 东è l’est, la direzione in cui sorge il sole, xī 西 è l’ovest, la direzione in cui il sole tramonta.
Il carattere semplificato di dōng è 东, mentre il carattere tradizionale si scrive 東. Sulle iscrizioni su ossa oracolari è disegnato come una sacca con le due estremità legate. Anche tra iscrizioni su bronzo è rappresentato in questo modo. L’intenzione originale era quella di indicare delle cose o degli oggetti.

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Il carattere dōng 东 nelle iscrizioni su ossa oracolari (in alto) e la calligrafia semplificata (in basso).
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Nella storia, durante la dinastia Hàn 汉, con il rapido sviluppo dell’economia, il luogo di commercio più grande del paese era quello dei nove mercati (jiǔshì 九市) a nord ovest della città di Cháng’ān 长安; essi venivano considerati un unico enorme mercato dove venivano raccolti i possedimenti del mondo intero e si riunivano uomini d’affari provenienti dai posti più disparati.
Sei dei nove mercati si trovavano sul lato ovest del percorso ed erano conosciuti come “mercato ovest” (xīshì 西市).
Gli altri tre si trovavano sul lato est del percorso ed erano chiamati “mercato est” (dōngshì东市). Dal momento in cui lì molte persone vendevano e compravano cose, “dōngxi” divenne una parola e, in seguito, il significato si ampliò fino a comprendere ogni cosa.

Il sole, che rende possibile la vita, era considerato il signore di qualsiasi cosa. Per questo motivo, quando gli antichi stabilirono la posizione del padrone e degli ospiti, misero il primo sul lato est e i secondi sul lato ovest. Ecco perché l’est, dōng 东, ha anche il significato di padrone.
Quando, col calare della sera, il sole arriva a ovest, scende gradualmente e tutti gli uccelli si mettono a riposare. I cinesi, pensando a ciò, disegnarono il carattere xī 西 immaginando un uccello posato sul nido e gli diedero il significato di trespolo. In seguito, la gente prese in prestito il carattere xī 西 per indicare anche la direzione del tramonto.

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Ecco, infine, qualche espressione comune in cui è presente 东西 dōng xī:
买东西 mǎi dōng xī = fare spese, comprare qualcosa.
你算是什么东西. Nǐ suàn shì shénme dōngxi. = Chi ti credi di essere?
你这个东西!  Nǐ zhège dōngxi! = Che tipo!

Quest’ultimo modo dire (che va usato all’interno del giusto contesto) merita un piccolo approfondimento. Per cercare di capire meglio, riporto una discussione esemplificativa tra due personaggi cinesi che stanno litigando.

甲骂: 你这个东西, 太像话了!
Tizio: “Che tipo, sei impossibile!”
已说:  我是东西, 那你是东西吗?
Caio: “Ah, io sono un tipo, e tu?”
甲说: 我才不是东西呢!
Tizio: “Io non sono proprio niente!”

Spiegazione: Tizio inveisce contro Caio, e Caio lo provoca cercando di fargli dire qualcosa di ambiguo. Lo scopo viene raggiunto. Infatti, quel “io non sono proprio niente” può essere interpretato come “io sono inutile”. Ed ecco che un potenziale pubblico cinese che assiste al battibecco scoppierebbe in una fragorosa risata per la gaffe commessa.


Fonte: “东” 和 “西”, 王宝琪 , China Academic Journal Electronic Publishing House.


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Questo articolo © Monique Namie
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